Vi har varit här förut: Högskolor har inte lärt sig av antagningsbedrägerier

Vi har varit här förut: Högskolor har inte lärt sig av antagningsbedrägerier

2007 accepterade Harvard University en ung man med fantastiska meriter: perfekta poäng på SAT, fem SAT-ämnesprov och 16 AP-tentor; fritidsaktiviteter som sträcker sig från Shakespeare-pjäser till en modell U.N. till handledning; och en talang för att skriva poesi.

Varje punkt på den meritförteckningen var en lögn.

Två år senare greps Adam Wheeler. Istället för att ta examen från Harvard University gick han i fängelse för bedrägeri, eftersom han hade använt sina doktorerade utskrifter och testresultat och plagierade uppsatser för att samla in mer än 45 000 dollar i priser, stipendier och ekonomiskt stöd. Wheelers ansikte var gipsad över nyheterna under en kort stund 2010; han blev en punchline på 'Saturday Night Live' och föremål för roliga spekulationer om vilken skådespelare som skulle spela honom i filmen om hans rån.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Collegeantagningssystemet lyckades inte fånga Wheeler, av skäl som jag utforskade i min bok från 2012 om fallet, ' Conning Harvard .” Och ett decennium efter att Wheeler greps, antyder förra veckans explosiva anklagelser om antagningsbedrägeri att portvakterna till landets mest konkurrenskraftiga högskolor har misslyckats med att helt dra lärdomen av Wheeler-fallet och fallen som föregick det.

I den utomordentligt konkurrensutsatta miljön för antagning till högskolor är fusk bedrövligt vanligt, och antagningstjänstemän är väl medvetna om det. Studenter ljuger på sina ansökningar. De ljuger långt innan de kommer till punkten att fylla i en ansökan, på gymnasieskolor som har förvandlats till tryckkokare inriktade på högskoleantagning. I en undersökning av mer än 40 000 gymnasieelever sa 80 procent att de hade kopierat någon annans läxor, och 59 procent sa att de hade fuskat på ett prov föregående år.

Om intagningstjänstemän systematiskt ville fånga fuskare har de många verktyg till sitt förfogande. Gymnasieutskrifterna som kommer med posten till antagningskontoren är ofta tryckta på specialinköpta manipulationssäkra papper, den typ som avslöjar att det är den äkta artikeln genom att visa dolda bokstäver när du håller upp den mot ljuset eller ändra färger när du värmer det med ditt andetag. Trots dessa säkerhetsfunktioner sa de antagningshandläggare som jag intervjuade att när de vansinnigt rusar igenom högar av ansökningar som växer sig större för varje år, när eleverna söker till fler och fler skolor, tar de sig sällan tid att blåsa på ett papper.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Turnitin, företaget känt för att kontrollera elevernas papper på gymnasiet och college, gör ett mycket bättre jobb med att upptäcka plagiat elektroniskt än någon mänsklig läsare. Men företagets Turnitin for Admissions-produkt har varit långsam att fånga upp på landets bästa skolor. De skolor som har anammat praxis att mata varje uppsats genom programvaran finner i genomsnitt 5 procent av de sökande har plagierat sina uppsatser. (Det är inte bara för högskolestudenter - när metodistministeriets kandidater granskades av Turnitin fann programvaran 'mycket plagiat i predikningarna.')

Istället för att använda teknik, sa intagningstjänstemän till mig när jag skrev min bok att de tenderar att lita på sina maginstinkter. Om en elevs uppsats är fantastisk men hans betyg eller SAT-poäng är låga, kan de tvivla på att han skrev uppsatsen själv. I ett sällsynt fall när en elevs extraordinära påstående om hennes bakgrund verkar skumt, kan en antagningshandläggare ringa upp en vägledare eller personen som skrev ett rekommendationsbrev för att se om det checkar ut.

Vad betyder att förlita sig på maginstinkt? Det betyder att antagningstjänstemän är mycket mer benägna att misstänka bedrägeri från en viss typ av barn. Och det är inte Adam Wheeler, och det är inte barnen till Lori Loughlin eller Felicity Huffman, skådespelerskor som anklagas i den nya antagningsskandalen.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Det är hemskolebarn. Det är landsbygdselever. Det är elever som är de första på sin gymnasieskola att söka till Harvard eller Stanford eller Yale. Antagningstjänstemän är mest misstänksamma mot utskrifter som de aldrig har sett förut. När de har en stack med 20 ansökningar på sitt skrivbord från samma prestigefyllda förskola eller offentliga magnetskola, antar de att den 21:a är högst sannolikt legitim. De antar att de skulle märka det om det inte var det.

Men ingen märkte när Wheeler, som faktiskt tog examen på 47:e plats av 348 elever i sin offentliga gymnasieklass i Delaware, sa att han gick på Phillips Academy i Andover, Massachusetts, en skola från vilken Harvard verkligen får massor av utskrifter. När ansökningarna från barn inblandade i den nya skandalen sa att de spelade vattenpolo och rodde besättning i postnummer där många andra barn utövar de sporterna och söker sig till dessa skolor, var det ingen som brydde sig om att kolla upp om de verkligen var i ett lag.

Utländska sökande tenderar att bli föremål för mest granskning på antagningskontoret. Och av goda skäl: En undersökning från 2010 av 250 elever från högsta kinesiska gymnasieskolor som sökte till högskolor utanför Kina fann att cirka 90 procent av deras ansökningar inkluderade falska rekommendationsbrev för lärare. Sjuttio procent av de kinesiska studenterna sa att de eller deras betalda antagningskonsulter plagierat sina uppsatser. Femtio procent sa att de förfalskade utskrifter. Problemet frodas och amerikanska universitet gör klokt i att behandla dessa sökande försiktigt.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Men att spara all granskning för utländska studenter - och, mer oroande, redan potentiellt missgynnade studenter - betyder en sak: Gång på gång fuskar studenter som inte möter antagningstjänstemäns bild av en fuskare, och de fastnar inte i tid.

Esther Reed antog tre personers identiteter för att studera vid California State University i Fullerton, Columbia University och Harvard, och på ett bedrägligt sätt skaffade sig 100 000 dollar i studielån. Hon hamnade på Secret Services lista över de 10 mest eftersökta flyktingarna 2008 och dömdes till fyra års fängelse. James Hogue, en 31-åring från Utah, visade sig vara en banstjärna och skrev in sig på Princeton; när han avtjänade fängelse för det bedrägeriet, anställdes han som säkerhetsvakt på ett Harvard-museum och stal ädelstenar till ett värde av över 50 000 dollar. Akash Maharaj förfalskade utskrifter och skrev in sig på Yale. Efter Maharajs erkännande för att ha erhållit $31 000 i ekonomiskt stöd, citerade Yale Daily News en studiekamrats mycket oroande reaktion: 'Har vi inte alla överdrivit våra ansökningar i någon mån?'

Nej, det gjorde vi inte. Mina vänner och klasskamrater på Harvard inkluderade briljanta, hårt arbetande, djupt etiska människor som fick sin egen tur och meriter. Oavsett om de tillbringade sina gymnasieår hemlösa eller instängda i landets framstående privatskolor, var de flesta helt engagerade i ärlighet.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Men Yale-studentens citat understryker ett alltför vanligt problem: Vissa studenter ljuger på sina ansökningar, och antagningskontoren har inte varit tillräckligt snabba för att anpassa sig. Procedurerna har blivit bättre sedan jag skrev om Adam Wheelers bedrägeri. Harvard slutade låta studentanställda på antagningskontoret öppna posten och slänga kuverten utan att kontrollera att en SAT-poäng faktiskt skickades av College Board eller att en utskrift från en skola i Kalifornien faktiskt skickades från Kalifornien. Stanford, som hade accepterat Wheeler tre år efter Harvard – vid en tidpunkt då han påstod sig vara med och skriva fyra böcker – lovade att börja slumpmässigt granska dess sökandepool, en process som den sa skulle involvera intensiva faktakontroller av utvalda ansökningar.

Högsta skolor måste ta en noggrann titt på sina försvar mot bedrägerier. Dessa skolor måste göra allt de kan för att anonymisera och digitalisera processen - för att ta den ur händerna på människor, som är psykologiskt benägna att vara partiska och att tro på alla möjliga lögner som ser rimliga ut.

Som Steven Pinker, min psykologiprofessor vid Harvard, klokt skrev: 'Ivy-antagningslottningarna kan vara irrationella, men de föräldrar och tonåringar som klättrar för att vinna det är det inte.' Harvard och dess många kamratskolor är anmärkningsvärda platser - platser där både studenter och professorer är de allra bästa inom en mängd olika områden; där tonåringar diskuterar idéer hela natten lång, och forskar och skriver och förnyar på dagen; där det finns gott om möjligheter att lära sig precis vad som helst du skulle vilja lära dig, från de bästa människorna att lära dig det av.

Visst kan en student som går på vilken högskola som helst eller ingen högskola alls lyckas med glans inom nästan alla områden, men en plats på en elitskola är ett pris värt att vinna. Vilket gör det desto mer tråkigt när loppet inte är rättvist.