Trött på vitriolen? Få politiker att ta gymnasiedebatt.

Trött på vitriolen? Få politiker att ta gymnasiedebatt.

Kan vi lära oss att vara oense utan att vara oense? Kanske inte. Det offentliga samtalet i dessa dagar verkar lika obehagligt som det någonsin har varit. Men Katherine Crump-Wiesner, en före detta gymnasiedebattör, ger anledningar till varför det fortfarande kan finnas hopp.

När Crump-Wiesner var elev vid Western High School i Anaheim, Kalifornien, 'hade min debattlärare strikta regler för att hålla sig till sakliga argument och väl underbyggda åsikter', berättade hon för mig. 'Inga ad hominem-attacker. . . . En debattör som skrek eller attackerade andra personligen skulle diskvalificeras omedelbart.”

Samhällslärare och debattlärare säger till mig att det är vad de gör varje dag. 'Jag använder många resurser och videor för att visa hur debatter och diskussioner kan föras på ett professionellt och civilt sätt', säger Tom DeMay, lärare vid Westmont High School i Illinois. Ett exempel för hans elever är utbytet mellan Barack Obama och Mitt Romney om regeringens roll i en av deras presidentdebatter 2012.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

'Förmågan att känna igen och respektera andras olika åsikter, samtidigt som du stödjer din egen evidensbaserade åsikt, är något som vi tränar på', sa Terri L. Richmond när hon beskrev sin klass på Golden Valley High School i Bakersfield, Kalifornien. make, David Richmond, också en samhällslärare i den staden, rekommenderar en klassisk lärobok, 'We the People', som bestämt avvisar demonisering av oppositionen.

Varför ska bara tonåringar få den här utbildningen? Vi skulle kunna låta varje kandidat till offentliga uppdrag gå en kort kurs i genomtänkt debatt, med ett prov i slutet. Vi måste alla visa att vi kan hantera en bil innan vi tar körkort. Varför inte insistera på att politiker ska visa ansvarsfull användning av ord? Vi har lärt oss av de senaste händelserna att tal kan vara lika dödliga som bilar.

[Smarta människor säger att bättre samhällsklasser kommer att bota våra politiska missförhållanden. Verkligen?]

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Så här förbereder Mark Ingerson, lärare i samhällskunskap vid Salem High School i Virginia, eleverna för sin tvådagars skenkongress. Hans ämnen sträcker sig från vapenkontroll till medicinsk marijuana till sommartid. 'Eleverna ritar ett ämne ur en hatt. Det blir antingen pro eller con. De får inte välja. Om de får något de inte håller med om utan måste argumentera, ännu bättre, sa han.

Debatten har två elever vid sidan av. Var och en måste utveckla en avhandling med tre argument. Eleverna övar med klasskamrater och får feedback. När skenkongressen startar talar varje elev i högst 90 sekunder, följt av en öppen diskussion. Sedan röstar alla: Vilken sida stödde du personligen och vilken sida vann debatten? Många elever ger inte samma svar på dessa två frågor.

När det gäller vitriol är Ingersons första regel: 'Du måste visa absolut respekt för den motsatta sidan.' Varje talare måste tilltalas som den uppskattade senatorn. 'Vi skriker aldrig. Vi väntar alltid på att bli kallade. Vi har till och med en klubba, sa Ingerson.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Alla som tittar på C-SPAN kommer att märka att Ingersons regler efterliknar den verkliga amerikanska kongressen, även om skrik fortfarande förekommer i dessa högtidliga salar. Min uppfattning är att amerikanska tonåringar bryr sig mer om sina kamraters känslor än vad politiker gör. De är mer benägna att be om ursäkt om de går över gränsen.

Michael Grill, lärare i samhällskunskap vid Wakefield High School i Arlington, Va., har gjort debatter men föredrar diskussioner i små grupper. 'Jag har märkt att att tilldela barn en 'sida' låser dem till att bara föra argumentet för den position de försvarar, ' sa han. Det ger näring åt den för närvarande populära politiska föreställningen att kompromisser är samma sak som att förlora.

Många debattlärare erkänner problemet. De kräver att eleverna presenterar bevis som stöder båda sidor av en debatt och blir aldrig personliga. ”Jag har alltid lärt mina elever att argument är rättvist spel för attack; människor är det inte, säger Cindi Timmons från Greenhill School i Addison, Tex. Hon är medtränare för det nationella debattteamet för USA i ett program som sponsras av National Speech and Debate Association.

Maryland lärares stöd visar värdet av samhällsexamen

Irene Gardea, en förbundslandstränare för året från Americas High School i El Paso, sa att när hon frågar eleverna varför de vill debattera, är ett typiskt svar 'Jag gillar att argumentera' eller 'Jag backar aldrig från ett argument.' Hon avråder från den attityden. 'Jag predikar för mina elever att detta faktiskt är en skadlig svaghet,' sa hon. Om de håller fast vid ett argument utan sakligt stöd, hur ska de vinna?

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Crump-Wiesner, som med glädje minns hennes studentdagar i Anaheim, sa att hennes lärare på samma sätt fokuserade på att övertyga andra, inte att tillfredsställa dig själv. Nu pensionerad från en karriär inom det amerikanska justitiedepartementet, uppskattade hon lärarens krav på att eleverna skulle läsa Time, Newsweek och U.S. News and World Report varje vecka, som hade intressanta skillnader i nyckelfrågor.

Lärare skulle kunna göra något liknande idag med tanke på det breda utbudet av åsikter på nätet, vissa av dem välargumenterade. 'Visst finns det ett sätt att strukturera en samhällsklass i dagens frågor och kräver att ta den andra åsikten då och då,' sa hon.

Samhällslärare säger att deras elever snabbt anammar det goda – och det roliga – med att titta på båda sidor av ett hett ämne. Tyvärr får inte alla debattlektioner på gymnasiet. Men de som gör det lär sig, som vi alla borde, att det finns rimliga poäng även i argument som vi inte håller med om.