Paul Tough tillbringade de senaste sex åren med att studera högre utbildning. Här är de oroande resultaten.

Paul Tough tillbringade de senaste sex åren med att studera högre utbildning. Här är de oroande resultaten.

Är College värt det? Är det högre utbildningssystemet i USA utformat för alla eller bara för att öka förmögenheterna för de redan lyckligt lottade?

Det är frågor som författaren och sändaren Paul Tough försökt svara på under de senaste sex åren, under vilka han reste till 21 delstater för att undersöka högre utbildning i USA. I sin nya bok, ' Åren som betyder mest: Hur college gör eller bryter oss 'Tough avslöjar verkligheten av antagningar till högskolor - hur processen fortfarande gynnar de rika - och pratar om konsekvenserna för samhället.

Tough, välkänd inom utbildningsvärlden, är författare till tre andra böcker, inklusive ' Att hjälpa barn att lyckas ' och ' Hur barn lyckas .'Han introducerade också landet till Harlem Children's Zone med sin bok från 2008, ' Whatever It Takes: Geoffrey Canada's Quest to Change Harlem and America ', och han är en bidragande skribent till New York Times Magazine om ämnen inklusive utbildning och föräldraskap, samt en regelbunden bidragsgivare till det offentliga radioprogrammet 'This American Life.'

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Det här stycket om Toughs bok, som inkluderar en intervju med honom, skrevs av Justin Snider, en medverkande redaktör på Hechinger-rapporten , en ideell, oberoende nyhetsorganisation fokuserad på ojämlikhet och innovation inom utbildning. Snider är biträdande dekanus vid Columbia University, där han också undervisar i skrivande på grundnivå. Detta dök upp först på Hechinger-rapporten, och jag fick tillstånd att publicera den.

Av Justin Snider

'När jag bestämde mig för att hoppa av Columbia var det ingen som försökte stoppa mig', säger författaren Paul Tough. 'Columbia kände inte att det var deras jobb att ge mig andra alternativ i livet.'

Det var december 1985, slutet av hans första termin på college. Den 18-årige kanadensaren bestämde sig för att återvända norrut och fortsätta sina studier vid det mer prisvärda McGill University i Montreal. Men efter tre terminer där slutade han college en andra gång.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

'Jag har aldrig varit ett stort fan av college. Jag har aldrig älskat det,' berättade Tough för mig i en nyligen intervju om sin nya bok, ' Åren som betyder mest: Hur college gör eller bryter oss .'

Tough var inte säker på om han kunde undvika att återvända till college och slutföra sin examen, men ett jobb ledde till ett annat och, som han säger, 'Jag lyckades aldrig gå tillbaka.'

Förutom nu har han det. För sin nya bok tillbringade Tough de senaste sex åren med att studera amerikansk högre utbildning i 21 delstater och intervjua över 100 studenter såväl som föräldrar, professorer och antagningstjänstemän, bland andra.

Som hans titel antyder är collegeåren avgörande för en ung persons framtid. Tjäna en examen och tidigare stängda dörrar öppnas. Avhopp eller gå inte och möjligheterna krymper. Detta har aldrig känts mer sant än idag, även om andelen vuxna (i åldern 25 till 64) i Amerika med någon eftergymnasial utbildning har aldrig spruckit 50 procent. USA, med 45,7 procent från och med 2016, ligger efter Kanada, Israel, Japan, Sydkorea och Storbritannien på detta mått.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Men även om färre än hälften av amerikanska vuxna är högskoleutexaminerade, känns det nu som en nödvändighet för många unga att ta en kandidatexamen - eftersom college är den nya gymnasieskolan, praktiskt taget obligatoriskt för alla som vill ta sig framåt, eller åtminstone inte falla bakom, i denna globaliserade värld.

I 'skarp kontrast till andra åldrar och andra kulturer', skriver Tough, 'hänger rörligheten i USA idag till stor del på vad som händer med individer under en relativt kort period i slutet av tonåren och tidig vuxen ålder.'

För Tough verkar saker och ting ha fungerat bra, trots att han saknade college-legitimation. Efter att han lämnade McGill, 1987, fick han ett jobb på Harper's magazine i New York City. Han var 20.

Berättelsen fortsätter under annonsen

'Jag kände mig som det jag hade letat efter på college - coola intellektuella diskussioner, arbete som betydde något - jag kände att jag fick det på Harper's,' berättade Tough för mig.

I en tid då årliga höjningar av undervisningen överstiger rutinmässigt inflationen , vissa studenter, och särskilt vissa föräldrar, kommer på sig själva att fråga: Är college värt det? Det är en enkel fråga utan ett enkelt svar, påminner Tough oss i 'The Years That Matter Most.'

'Det beror på vem du är och vart du går och vad du tar och hur du gör när du är där och hur mycket skuld du samlar på dig längs vägen', skriver han. Det här är fem enormt viktiga variabler. Och även för studenter som går på exakt samma institution - en variabel - beror de andra fyra faktorerna helt på individen och hans eller hennes beslut och omständigheter.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Toughs bok utforskar den verkliga och skrämmande idén att det du gör (eller inte gör) mellan 18 och 22 år – eller till och med 16 och 25 – djupt formar ditt livs gång. Det är inte konstigt att unga människor i det här landet verkar lida av oöverträffade nivåer av ångest och depression.

Jag ser ångesten och depressionen nästan dagligen i mitt jobb som akademisk rådgivare till Columbia-studenter, av vilka många tycks tro att ett enda betyg kan utrota deras livslånga drömmar. Mellan 2013 och 2018 var andelen studenter vid amerikanska högskolor som rapporterade att de kände måttlig till svår ångest ökade från 17,9 till 34,4 procent , enligt en studie från 2019 medförfattare av Jean Twenge , en psykologiprofessor vid San Diego State University.

Under samma period mer än fördubblades andelen elever som rapporterade att de upplevde svår depression, från 9,4 till 21,1 procent .

Berättelsen fortsätter under annonsen

Det har jag svårt att övertyga elever om, trots forskning på min sida vilket ämne de ägnar sig åt spelar mycket mindre roll än de (och deras föräldrar) kan föreställa sig - och det vad arbetsgivarna bryr sig mest om är överförbara färdigheter, som kritiskt tänkande, som kan förvärvas inom nästan vilket studieområde som helst.

Toughs bok ber oss överväga om högre utbildning i Amerika mer är en motor för, eller ett hinder för, ekonomisk och social rörlighet. Baserat på hans rapportering tror Tough att det är mer hinder än hjälp, och tjänar till att förstärka snarare än att minska social stratifiering. Men det är också mycket tur inblandat, vilket förmodligen inte är bra. Slumpmässiga slumpen tenderar trots allt inte att motivera de flesta.

Ett 'system för ekonomisk rörlighet baserat på tur - oavsett om det är lyckan i vilken familj och vilket område du är född i, eller lyckan med vad en viss antagningshandläggare råkar se i din ansökan en viss dag - är ett system som är svårt att tro på”, skriver Tough.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Om det finns en antihjälte i Toughs bok så är det det som länge har kallats ' antagningsindustrikomplex ” — de organisationer och processer som ofta avgör vem som studerar var. Collegestyrelsen, som administrerar SAT, har en framträdande plats. (Obs: College Board är bland sponsorerna av The Hechinger Report.) Det gör också U.S. News & World Report, nyhetstidningen vars årliga högskoleranking ha ett överdrivet inflytande på både gymnasieelever och lärosäten. Antagningskontor - tillsammans med deras beslut och prioriteringar - granskas också.

'Jag känner att de [kollegiets styrelse] har den här typen av delad personlighet, där det finns många människor som arbetar där som är riktigt smarta och engagerade i rättvisa och vill ta reda på hur man gör antagningssystemet rättvisare,' Tough sa till mig. 'Och sedan bygger deras finansiella modell på att få så många människor som möjligt att ta SAT, och få institutioner att ta det så seriöst de kan. Och alla bevis verkar verkligen tydliga - inte bara nu, utan under en lång tid - att detta är ett test som verkligen korrelerar väldigt mycket med familjens inkomst, och så att när högskolor använder SAT som en viktig del av sina antagningar, är de mer benägna att släppa in fler rika barn och släppa in färre fattiga barn.'

College Board släppte just en sju sidor långt uttalande som svar på Toughs bok och publicerade sedan en reviderad och utökad oliktänkande på sin webbplats, och sa till slut att Tough 'snurrar en falsk berättelse som i grunden missvisar vårt uppdrag, våra motiv och vår påverkan.'

Berättelsen fortsätter under annonsen

Till sitt försvar citerar College Board två studier från maj 2019 – samma månad som Tough levererade de sista ändringarna till hans manuskript till sina redaktörer. Det verkar svårt att hitta fel på Tough här, eftersom han hade frågat College Boardi fem årför att se data om organisationen hade lyckats replikera resultat från ett experiment från 2013 av två framstående forskare, Caroline Hoxby och Sarah Turner . Hoxby och Turners forskning hade föreslagit att en enkel intervention på $6 skulle kunna leda till att fler högpresterande, låginkomststudenter ansöker – och får acceptans – till selektiva högskolor, där de var mycket mer benägna att få bra ekonomiskt stödpaket och ta examen.

Collegestyrelsens försök att replikera resultaten misslyckades . Men det tog organisationen mer än fem år att erkänna detta faktum .

Toughs bok är mest gripande och minnesvärd i sina livfulla porträtt av lovande program, professorer och studenter. Det är KiKi Gilbert, en afroamerikansk student från en låginkomstfamilj, som inser att alla motgångar hon har övervunnit kan vara hennes biljett till Ivy League. KiKis historia är lika delar hjärtskärande och hoppfull.

'Det var en historia de [intagningstjänstemän] ville höra: den hemlösa tonåringen som gjorde gott. Så hon berättade det, igen och igen”, skriver Tough om KiKi. 'Och att berätta det fick henne att känna sig ledsen och ibland stolt, men till slut mest arg och mer än lite cynisk. Hela processen började kännas transaktionell, som att hon bytte sin smärta mot erbjudanden om antagning till college och stipendier. Det värsta året i hennes liv hade blivit en handelsvara.”

Princeton erkände henne. 'Och sedan kom hon till Princeton, och värdet på den varan förändrades. Det kändes plötsligt som en skuld, inte en tillgång, som något någon kunde använda mot henne.”

Och så finns det David lovordar , en kemiprofessor vid University of Texas i Austin, som tar rollen som 'mästare i examensgraden.' Hans tillvägagångssätt med diskbänk ökar dramatiskt skolans examensfrekvens på kort tid, från 51 procent 2012 till 70 procent 2018. Tough berättade för mig att han fann Laudes taktik varken revolutionerande eller unik – vilket han såg som positiva nyheter eftersom det betydde att de kunde replikeras någon annanstans. Det var lika enkelt som att ta reda på - och sedan ta bort - alla hinder för studentframgång, samt att visa varje student att du bryr dig och att han eller hon hör hemma på campus.

När han tänker tillbaka på hur inte en enda professor eller administratör verkade bry sig, eller ens märkte det, när han slutade i Columbia 1985, sa Tough till mig: 'Jag skulle hoppas att det skulle bli annorlunda nu.'

Verkligen.