Det hyllades som den nationella modellen för skolreformen. Sedan slog skandalerna till.

Det hyllades som den nationella modellen för skolreformen. Sedan slog skandalerna till.

Michelle Rhee var ny i stan. Det var 2007, hon hade precis utsetts till att leda distriktets offentliga skolor, och hon hade ett lockande enkelt budskap om vad som skulle krävas för att omvandla ett system känt för sönderfallande byggnader, kaotiska klassrum och elever som tog examen utan att kunna läsa.

Hon skulle använda data. Det var en ny era av ansvarsskyldighet, lovade hon, och siffror skulle avslöja om lärare var effektiva och eleverna lärde sig. Data skulle berätta sanningen.

Ändå har en kaskad av D.C. skolskandaler under de senaste månaderna visat att data ibland kan vilseleda.

Under decenniet efter att staden upplöste sin valda lokala skolstyrelse och överlämnade ledningen av skolorna till borgmästaren, skapade Rhee och hennes efterträdare, Kaya Henderson, ett system som krävde allt högre prestationer - högre provresultat, högre grad av examen. De använde pengar som ett incitament: Rektorer och lärare belönades ekonomiskt om de nådde vissa siffror.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Och med endast svag tillsyn från D.C. Council och andra kommunala utbildningsbyråer – som rapporterar till samma borgmästare som är politiskt ansvarig för skolorna – fanns det ingen stark kontroll av någon impuls att slumra över brister och pumpa upp siffror.

Stadens lagstiftare upprepade gånger skröt att distriktets skolor hade blivit de snabbast förbättrade i landet. Filantropiska dollar strömmade in. President Barack Obama berömde. Och ett av de mest dysfunktionella skolsystemen i Amerika blev känt som en modell för utbildningsreformansträngningar över hela landet.

En del av framstegen var verkliga.

Även om D.C.-elever fortfarande är mycket mindre benägna än studenter i hela landet att vara skickliga i matematik och läsning, har de offentliga skolorna lagt upp stora vinster på nationella prov under det senaste decenniet.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Men en del av framstegen var en hägring.

Distriktet hävdade en dramatisk minskning av avstängningar, men en Washington Post-undersökning förra sommaren visade att många stadsgymnasier stängde av elever från böckerna, sparkade ut elever utan dokumentation – och i vissa fall till och med markerade dem närvarande.

Och en närmare titt på snabbt stigande examensfrekvenser under de senaste månaderna avslöjade att kämpande gymnasieskolor hade sänkt antalet genom att bevilja hundratals examensbevis till kroniskt frånvarande elever som, enligt stadslagstiftningen, borde ha misslyckats.

Färre än hälften av medlemmarna i klassen 2018 är på väg att ta examen i juni, enligt uppgifter som skolsystemet släppte tidigare denna månad. Efter att ha nått en uppblåst topp på 73 procent 2017 verkar examensfrekvensen nästan säker falla, kanske med tvåsiffriga siffror, vilket ställer skolsystemets framsteg tillbaka år.

'Jag känner mig riktigt dålig för klassen 2018': D.C.-studenters examen kan vara i fara

Avslöjandena – tillsammans med kanslerns avgång efter hans egen personliga skandal och, separat, anklagelser om inskrivningsbedrägeri vid en av stadens mest eftertraktade selektiva gymnasieskolor – har krossat den enkla berättelsen om framgång.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Nu finns det en uppsjö av skepsis bland föräldrar, skattebetalare och förtroendevalda som ifrågasätter hur mycket av de utropade framstegen som är verkliga. Det är den mest framträdande ökningen av sådan skepsis sedan 2008, när Rhee dök upp på omslaget till Time magazine med en kvast för att sopa bort den gamla kulturen av misslyckande och låga förväntningar.

Förtroendet bland familjer i de offentliga skolorna, mätt i flera år av ökande inskrivningar, är bräckligt och riskerar att försvinna. Och många familjer säger att de letar efter tecken på att stadens ledare erkänner behovet av hårdare tillsyn och radikal ärlighet om vad som händer i de offentliga skolorna.

'Det känns inte bra att inte nödvändigtvis kunna tro på vad folk säger till oss', säger Andrew Rowe, som har två barn på Powell Elementary i Petworth. 'Det finns ett behov av att vara ärlig och inte gå på jippon. . . . Säg att det inte är bra och att du hanterar det. Jag skulle föredra det.'

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Om det finns någon enkel sanning om stadsreformen kan det vara denna: Det är verkligen svårt. Det finns inga mirakel.

Distriktets poäng har ökat snabbare på nationella matte- och läsprov än någon annanstans, men förbättringarna drevs delvis av en tillströmning av rika familjer som skrev in barn i skolorna, vilket bidrog till att öka poängen.

D.C. gör betydande vinster på nationella prov, och överträffar nästan alla stater

Stadstjänstemän investerade miljarder dollar för att bygga glänsande byggnader, men det hjälpte inte till att stänga det som fortfarande är det största prestationsgapet mellan svarta och vita studenter i en stor amerikansk stad.

Staden erbjuder offentlig förskola för barn så unga som 3, men många familjer som drar nytta av det kostnadsfria programmet fortsätter att lämna det traditionella offentliga skolsystemet - för charterskolor, privata skolor eller skolor i förorterna - när deras barn går i mellanstadiet.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

Och vissa skolor har förbättrats dramatiskt, särskilt de i välbärgade och gentrifierande delar av staden.

Men andra fortsätter att vara alternativa sista utväg - ett faktum som underströks förra månaden när Antwan Wilson tvingades avgå som kansler för att ha brutit mot en policy relaterad till skolöverföringar. Istället för att välja att skicka sin dotter till hennes lågpresterande grannskapsskola, flyttade Wilson henne till en högpresterande skola över hela stan, och hoppade till toppen av en väntelista på över 600 elever.

Borgmästare Muriel E. Bowser (D) påstod sig inte veta något om överföringen förrän stadens generalinspektör slog larm i februari. Men Wilson hade en annan historia: Han sa att han berättade för borgmästaren om sin dotters överföring månader tidigare, i oktober. Påståendet att borgmästaren var oärlig har bara väckt föräldrars upprördhet över ojämn tillgång till kvalitetsutbildning.

D.C.s borgmästare kallade hennes avsatta skolkanslers handlingar 'oförsvarliga.' Han säger att hon visste om det i månader.

'D.C. skolor har inte förbättrats på ett rättvist sätt”, skrev Natalie Hopkinson, som bor öster om Rock Creek Park i en del av staden där skolor har kämpat länge, i ett mejl. Hopkinsons två tonårsbarn gick tidigare i traditionella offentliga och offentliga charterskolor. Nu går de i privatskola.

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

'Privilegiet samlas i små fickor (mest de rika och vita) och familjer över hela staden kämpar för att komma in i dessa små fickor. Vi andra väntar.'

'Ingen mening'

Rhee var rättfärdigt indignerad den dagen i september 2009 när hon introducerade sina rektorer för distriktets nya metod för lärarutvärdering.

Enligt ett nationellt prov som ofta används för att spåra framsteg över tid, arbetade bara 8 procent av åttondeklassare på årskurs i matematik, sa hon till rektorerna. Och ändå, enligt arbetsutvärderingar, presterade nästan alla vuxna som arbetade i skoldistriktet bra.

'Det är absolut ingen mening överhuvudtaget,' sa Rhee, enligt en ljudinspelning som en närvarande rektor delade denna månad med The Washington Post. 'Hur kan vi tänka att vi gör det här knäppjobbet och våra barn, och är resultaten som de ser, på den absoluta botten?”

Annonsberättelsen fortsätter under annonsen

För första gången i distriktet – för första gången nästan var som helst i landet – skulle lärarutvärderingar kopplas till standardiserade testresultat. Varje vuxen i skolan – även vårdnadshavarna – skulle hållas ansvarig för att förbättra elevprestationsdata som låg längst ner i den nationella rankingen.

D.C. lanserar ett rigoröst system för utvärdering av lärare

Detta var filosofin som Rhee tog med sig till staden och som har format skolsystemets översyn mer än någon annan. Rhee svarade inte på intervjuförfrågningar.

Distriktets lärare är bland de högst betalda i landet och kan tjäna meritbonusar. I utbyte är de också mer sårbara för att förlora sina jobb än lärare nästan någon annanstans.

Berättelsen fortsätter under annonsen

Sedan 2007 har hundratals fått sparken. Dussintals skolor har stängts. Andra kämpande skolor har 'ombildats', vilket innebär att alla var tvungna att söka sina jobb igen och många blev inte återanställda.

Det har skett markanta förbättringar på vissa skolor. Hope Harrod, lärare vid Burroughs Elementary, sa att när hon började undervisa i systemet 2001, skapade hon och andra lärare på hennes skola sin egen läroplan utan mycket vägledning från det centrala kontoret eller samordning med lärare på annat håll.

Nu har det förändrats, sa hon. Medan avskedandet av lärare väckte rubriker, arbetade distriktsadministratörer för att se över och standardisera undervisningen med en ny stadsomfattande läroplan och en starkare betoning på professionell utveckling.

'Min erfarenhet som DCPS-lärare förändrades drastiskt,' sa Harrod. 'Det var fokus på vad som händer i klassrummet.'

Men den störning som har åtföljt reformen har inte alltid lett till förbättringar. Till exempel fann en analys från Washington Post 2013 att av de 18 skolor som rekonstruerades mellan 2008 och 2010, såg 10 standardiserade testresultat minska. Två stängdes. Bara sex förbättrades.

Med 'rekonstitution' hoppas D.C.-tjänstemän på en vändning i skolan

Distriktets skolreformer har sina rötter i en lag från 2007 som upplöste stadens valda skolstyrelse och överlämnade ansvaret för utbildning till borgmästaren. Den lagen krävde en oberoende granskning av D.C. skolreform som slutfördes 2015 av National Research Council, en del av National Academy of Sciences.

Granskningen fann några lovande förbättringar och många tecken på skarpa orättvisor.

Åtta år efter Rhees ankomst, och fem år efter hennes avgång, var fattiga och minoritetsstudenter fortfarande mycket mindre benägna att ha en effektiv lärare i klassrummet och prestera på årskursnivå. Prestationsklyftorna var lika stora som någonsin: Ungefär 60 procent av fattiga svarta elever var undermåliga i matematik och läsning och hade bara gjort marginella vinster sedan ändringarna gjordes.

Wilson ifrågasatte nyligen varför staden inte hade varit mer okomplicerad om de områden där skolorna fortsatte att kämpa.

'Det här distriktet har kommit långt,' sa Wilson i en intervju. 'Det är ingen skam att distriktet inte är helt där det behövde vara.'

Målmötet

Richard Jackson, rektor vid Coolidge High School, kände till rutinen. Varje höst träffas D.C.-rektorer individuellt med en högre tjänsteman i den offentliga skolan för att sätta upp testresultat och examensmål. Hösten 2016 - Jacksons sista år före pensioneringen - var inte annorlunda. Han träffade Jane Spence, chefen för gymnasieskolor, en novembereftermiddag på 10:e våningen i skolsystemets centralkontor.

Spence etablerade höga mål för Jacksons skola, där de flesta elever kommer från låginkomstfamiljer och många lärare är unga och oerfarna. Tidigare försökte han trycka tillbaka. Den här gången slösade han inte ut andan. Hans skolas examensfrekvens hade ökat imponerande föregående år, och han visste att han förväntades prestera ännu bättre för examensklassen 2017 - en förväntning som han fann orealistisk.

'Varje år gick jag till mötet och sa att det här är otroligt. Hon skulle le och vara snäll mot mig om det, men alla skulle förstå att det inte var en konversation, säger Jackson, som nu leder Council of School Officers, ett fackförbund för mellannivåledarskap i skolsystemet.

Fokus på data bar ett löfte om ett vetenskapligt förhållningssätt till förbättring. Men det kom med hård press för att skapa vinster som kritiker sa att de inte tog hänsyn till de influenser på ett barns liv utanför skolan som påverkar prestation.

Det har länge funnits frågor om huruvida den pressen ledde till att lärare och administratörer fuskade med standardiserade prov under de första åren av reformen, när matte- och läsbetygen steg snabbt på vissa skolor och sedan – efter att nya regler skärpte testsäkerheten – plötsligt föll. Sådana misstankar har aldrig styrkts i flera utredningar.

Men den förhöjda examensfrekvensen som rapporterades 2017 erbjöd ett skarpt exempel på hur till synes ointagliga siffror kunde förvrängas av vuxna under press att visa vinster.

Rektorers jobb berodde på om de kunde nå sina mål, enligt skolsystemets utvärderingsrubrik. Och examensfrekvensen är ett ställe där skoltjänstemän böjde reglerna, kanske för att hjälpa kämpande elever att undvika återvändsgränden för att hoppa av – och kanske ibland i jakten på sina ambitiösa mål.

”Vad ska lärare och rektorer göra om deras jobb är beroende av att uppfylla orealistiska mål? Det är ett moraliskt dilemma”, sa Patrick Pope, som arbetade i D.C. Public Schools i mer än tre decennier innan han gick i pension som rektor för Savoy Elementary för fyra år sedan.

I november skröt skolsystemet om att examensfrekvensen hade ökat med 20 procentenheter under de senaste sex åren, från 53 procent 2011 – bland de lägsta i landet – till 73 procent 2017.

Men så en journalist för WAMU och NPR undersökt Ballou High School och fann att hälften av 2017 års akademiker hade missat mer än tre månader i skolan utan en ursäkt.

Innan en examensskandal skapade rubriker slog lärare på Ballou larm

En efterföljande stadsövergripande granskning visade att ungefär en tredjedel av 2017 års gymnasieutexaminerade missade för många lektioner eller tog sminkkurser på ett felaktigt sätt, vilket undergrävde giltigheten av hundratals diplom.

Granskningen på uppdrag av staden fann att lärare kände sig pressade att hitta sätt att klara eleverna, antingen genom att ge dem extrapoänguppgifter eller anmäla dem till kurser för återhämtning av poäng med liten noggrannhet eller få förväntningar.

Laura Fuchs, lärare vid H.D. Woodson High, sa att det är svårt för rektorer och lärare att trycka tillbaka mot akademiska mål som de ansåg vara orimliga. 'De kommer bara att säga att vi inte tror på barn,' sa hon.

Abigail Smith, som fungerade som biträdande borgmästare för utbildning från 2013 till 2015, sa att hon inte tycker att distriktet ska sluta sätta upp ambitiösa mål och hålla vuxna ansvariga för att uppfylla dem. Istället, sa hon, hoppas hon att skandalen tvingar fram ett ärligt samtal om de hinder eleverna möter och de resurser de behöver.

'Att sätta standarder - och mäta mot dessa standarder - har en inverkan på beteendet. Det är hela poängen, säger Smith. 'Kommer det ibland att påverka vissa människor att använda dåligt omdöme? Säker. Det är livet. Är det den övergripande effekten av det? Jag tror inte det.'

Rådets upprördhet

D.C.-rådets medlemmar har de senaste dagarna uttryckt upprördhet över att skolorna har kommit till korta och att informationsadministratörerna inte kan lita på.

'Det finns en kultur att göra vad som helst, inklusive att laga böcker eller smutskasta siffrorna, för att visa elevernas förbättring', sa rådsmedlemmen Elissa Silverman (I-At Large) vid en nyligen genomförd rådsutfrågning.

'Vi utexaminerar fortfarande människor som är analfabeter', sa rådsmedlemmen Mary M. Cheh (D-Ward 3) i en intervju.

'Systemet är ruttet,' sade ordförande Phil Mendelson (D).

Men om det finns någon oberoende kontroll av historien som skolor berättar om deras framgång, är det rådet, vars makt till stor del ligger i förmågan att belysa problem genom att offentligt förhöra stadens tjänstemän.

Rådets utbildningskommitté höll flera utfrågningar för att ta upp skolornas höga skolkfrekvens. Men medlemmarna frågade aldrig hur examenstalen kunde öka så snabbt samtidigt som frånvaron var astronomiska - särskilt i ljuset av en stadslag som säger att elever måste misslyckas i en klass om de får mer än 30 frånvaro på ett år.

'Denna kommitté arbetar med 1 000 frågor och idén att vi kopplar deltagande till examen var inte i våra tankar', sa kommitténs ordförande David Grosso (I-At Large).

Förra månaden, när förbundskanslern och två andra ledande utbildningsledare i staden dök upp inför kommittén för att vittna om examenspolitiken, gjorde Grosso något han aldrig hade gjort förut: han krävde att de skulle räcka upp sina högra händer och svära att berätta sanningen.

'Jag svär normalt inte in vittnen, men det kanske har varit mitt misstag,' sa Grosso.

Office of the State Superintendent of Education, som också har en roll i att samla in och verifiera data, kontrollerar inte diplommottagare mot studentnärvarouppgifter för att verifiera examensdata, enligt en taleskvinna.

OSSE rapporterar till borgmästaren, och vissa kritiker anser att politiska överväganden har hindrat det från att utöva tillräcklig tillsyn. Till exempel påstods en OSSE-advokat ha sagt åt arbetare som utreder hemvistbedrägerier vid en selektiv DC-skola att ta sig tid eftersom det är ett borgmästarvalsår. Nu utreder myndigheten den anklagelsen mot sin egen advokat.

Hemlig undersökning pekar på utbrett inskrivningsbedrägeri vid selektiv DC-skola

Kritiker av distriktets reformexperiment hävdar att skandalerna är en signal om att borgmästarkontrollen bidrog till problemet eftersom det inte finns någon oberoende kontroll av impulsen att få skolorna – och därmed den valda chefen – att se bra ut. De hävdar att det är dags för en offentlig debatt om huruvida borgmästarkontrollen ska skrotas eller ändras.

Men förespråkare för det nuvarande systemet hävdar att borgmästarkontroll har möjliggjort smidigt beslutsfattande och en ovanlig nivå av kontinuitet i ledarskapet i skolsystemet.

Bowser sa att skandalerna har avslöjat svagheter som bäst fixas med mixtrande - inte en återgång till en vald skolstyrelse som den som övervakade stadens skolor på sina gamla dåliga dagar.

”Vi har haft två system. Den här fungerar bättre”, sa Bowser i en intervju. 'Lita på mig.'

Arne Duncan, som var USA:s utbildningssekreterare under Obama-administrationen, sa att de höga priserna i distriktet visar att det borde finnas kontroller och balanser för att säkerställa att skolsystemet följer sina egna regler för examen och närvaro.

'Det måste finnas ett formellt sätt att kontrollera om dessa policyer följs,' sa Duncan. 'Frånvarande förlorar du trovärdighet.'

Duncan sa att han fortfarande tycker att D.C.-skolorna har gjort riktiga framsteg trots de höga examenstalen, vilket pekar på skolsystemets stigande poäng på National Assessment of Educational Progress.

I till exempel åttonde klass matte mer än fördubblades till 17 procent 2015 – bättre än 2007, men fortfarande långt under det nationella genomsnittet.

Undergrupper av elever förbättras. Men klyftorna – mellan vita och svarta studenter och fattiga och rika – är fortfarande stora.

Två procent av låginkomsttagare svarta åttondeklassare var skickliga i matematik 2007. Nu uppfyller 7 procent den ribban, jämfört med 72 procent av vita åttondeklassare.

Det är smärtsamt långsamma framsteg, till och med de ivrigaste förespråkarna för D.C.-reformansträngningar håller med. Men dessa förespråkare tror att den bästa vägen framåt är att finjustera de senaste 11 årens tillvägagångssätt - inte förkasta det i grossistledet.

'Vad är vårt alternativ, att gå tillbaka till ett system som nästan inte har något ansvar för resultat?' sa Katherine Bradley, en inflytelserik D.C.-filantrop som har varit avgörande för att forma stadens utbildningsreformansträngningar.

Bradley sa att de höga examenstalen är ett tecken på underliggande problem på gymnasieskolor i grannskapet - ett problem som staden måste konfronteras med. Men systemet som helhet har tagit viktiga framsteg, sa hon.

'Vi borde verkligen vara mer ärliga om våra brister och våra misstag,' sa hon. 'Det är så vi ska förbättra oss.'

Moriah Balingit bidrog till denna rapport.